¿Qué es un generador termoeléctrico de radioisótopos?

Un generador termoeléctrico de radioisótopos (RTG) es una fuente de energía eléctrica que utiliza el calor producido por el decaimiento radiactivo. Generadores de radioisótopos térmica no son los reactores nucleares y no utilizar la fisión nuclear o fusión de la energía, aunque siguen siendo altamente radiactivos. Generadores térmicos de radioisótopos se usan cuando otras fuentes de energía son demasiado caros o poco práctico, como en las y los faros automatizados y sistemas de radar.

Un generador térmico de radioisótopos contiene una cantidad, a menudo varias libras (kilogramos) o más, de material altamente radiactivo. El material radiactivo debe producir calor suficiente como para suministrar cantidades significativas de electricidad, al mismo tiempo, que no debe desintegrarse tan rápidamente que el generador térmico de radioisótopos es inútil después de unos años. El plutonio-238 es el isótopo más común utilizado para los generadores térmicos de radioisótopos, a pesar de estroncio-90 y otros han sido utilizados en el pasado. El plutonio-238 es caro de producir, pero que emite radiación alfa de baja penetración, que es mucho más fácil de escudo contra la radiación producida por otros isótopos.

Para convertir el calor en electricidad, generadores térmicos de radioisótopos uso termopares, los dispositivos semiconductores que puede convertir las diferencias en la temperatura directamente en electricidad. Aunque termopares son duraderos y no tienen partes móviles, son muy ineficientes, volviéndose menos del 10% del calor disponible en energía eléctrica. Termopares degradan poco a poco con el tiempo, agregando a las pérdidas causadas por la descomposición lenta de los materiales radiactivos.

generadores térmicos de radioisótopos son muy caros en comparación con otras fuentes de energía, pero son útiles en sistemas aislados, sin otros suministros de energía, tales como naves interplanetarias no tripuladas y las radiobalizas. Un generador térmico de radioisótopos pueden producir energía eléctrica durante décadas, sin ninguna aportación externa o el mantenimiento de fuera, hasta que el material radiactivo se desintegra o la electrónica de fracasar. El uso de generadores térmicos de radioisótopos bordo de naves espaciales como Cassini ha hecho que muchos grupos ambientalistas para protestar por el uso de material radiactivo en el espacio, si el lanzamiento de cohetes de la Cassini no había, había una pequeña posibilidad de que el plutonio que podría haber sido liberado en la atmósfera .

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